Les petits barrages hydroélectriques dégradent plus l’environnement que les grands

mercredi 24 juillet 2013
par  Jean Kafando, Rosine

On croyait les grands barrages hydroélectriques plus préjudiciables à l’environnement que les petits. Mais une nouvelle étude d’impact environnemental des barrages sur une rivière écologiquement riche et partiellement protégée de Chine montre que les petits barrages peuvent dégrader les écosystèmes et les paysages naturels encore plus sévèrement que les grands.

Des chercheuses viennent de tordre le cou à cette idée reçue dans une étude sur la destruction des habitats et les dégradations écologiques associées à plusieurs sites de barrage sur le fleuve la Salouen et ses affluents dans la Province du Yunnan (Chine).

"Les petits barrages ont des effets pervers cachés, notamment en raison « de l’effet cumulatif des différents sites », rapporte Kelly Kibler, ingénieur en hydrologie et responsable de l’étude quand elle était en poste à l’université d’Oregon (Etats-Unis). "L’un des principaux résultats de notre étude est qu’elle montre qu’on ne doit pas sous-estimer l’impact écologique des petites stations hydroélectriques."

Assistée de Desiree Tullos, également ingénieur en hydrologie à l’université d’Oregon, elle publie son rapport dans Water Resources Research, un titre de l’American Geophysical Union (AGU).

"Elles se sont basées sur des expériences écologiques pour comparer l’effets des barrages hydroélectriques de différentes tailles," explique Tom Baerwald de la National Science Foundation (NSF) Directorate for Social, Behavioral & Economic Sciences, qui a co-financé la recherche avec d’autres directorats de la NSF. "Leurs résultats sont valables indépendamment de la spécificité géographique."

Pour comparer les effets des petits et des grands barrages, Le Pr Kibler a étudié 31 petits barrages sur les affluents de la Salouen en Chine et estimé l’impact de quatre grands barrages dont la construction est envisagée sur le bras principal de la Salouen.

Elle a évalué l’impact environnemental de ces barrages sur 14 critères dont l’étendue et la nature de la destruction d’habitat, la longueur de la voie fluviale détériorée, la surface de zones protégées affectées et les risques de glissement de terrain.

Du fait que le gouvernement chinois impose le secret d’état sur les informations relatives aux grands barrages, le Pr Kibler a modélisé les effets potentiels des quatre grands barrages prévus à partir de l’information publiée par les électriciens, les agences d’aménagement du territoire et la communauté scientifique.

Les petits barrages détériorent plus l’environnement que les grands Suite à son évaluation des données de terrain, des modèles hydrologiques et de l’évaluation de l’impact environnemental réalisé sur les petits barrages, les Pr Kibler et Tullos ont conclu que les petits barrages sont plus pénalisants que les grands sur 9 des 14 critères étudiés.

L’un des effets les plus ravageurs des petits barrages est qu’ils dévient souvent le cours des rivières vers les stations hydroélectriques, asséchant ainsi plusieurs kilomètres de lit de rivière, explique le Pr Kibler.

De plus, si les grands projets hydroélectriques sont gérés par le gouvernement central, les décisions concernant les petits projets hydroélectriques sont prises au niveau des provinces ou autres échelons régionaux et sont souvent moins surveillés, précisent les auteurs. Pour autant, comme les grands, les petits projets hydroélectriques sont soumis à des études d’impact environnemental.

Le vide juridique associé au déficit de communication entre les petits projets de barrage en Chine est synonyme d’une démultiplication des impacts et d’une accumulation de ceux-ci sur plusieurs sites de barrage, notent les auteurs.Pour atténuer les effets adverses des petits barrages, il convient d’introduire une planification globale, en vue de minimiser l’impact du développement des sources d’énergie, concluent les Pr Kibler et Tullos.

"Le manque d’analyse des effets cumulés des petits barrages hydroélectriques," souligne le Pr, "est une lacune importante dans la recherche avec des implications majeures en termes de prise de décision."


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